Foundations for the social sciences explanation: Revisiting NiklasLuhmann’s contructivism (20 years later)

Jorge Gibert Galassi, Juan Pablo Venables


In this work, it is argued that one of the foundations of NiklasLuhmann’s theory of social systems, namely that it has no ontology, would prevent the elaboration of explanations in sociology. Because the theory has a formal-logical foundation, which does not presuppose ontology, there are insurmountable obstacles to achieving this objective. For this reason, it is valid to wonder about the merit of a theory that, after 20 years, insists on not aligning itself with ontological premises in a robust way and suggests, therefore, a refusal to integrate sociology within the set of factual sciences. However, we think that the richness of Luhmann’s work allows a dialogue with the mainstream of contemporary theoretical practice. Three rules about what “should not be done” are revalidated from this analysis to philosophically base a theory in sociology and a key suggestion to overcome the problem of explanation in Luhmann’s sociology: social science seeks and directs its activity towards discovery and the use of substantive, real distinctions that also enrich the factual content of statements about social reality.


sociology; social systems theory; explanation; ontology; autopoiesis


Archer, M. (2009). Teoría social realista. Santiago de Chile: Ediciones Universidad Alberto Hurtado.

Arnold, M. (2008). La sociedad como sistema autopoiético: fundamentos del programa sociopoiético. En Osorio, F., Arnold, M., González, S., Aguado, E. La nueva teoría social en Hispanoamérica, pp. 46-81. Colección pensamiento universitario No 11. Toluca: UAEM.

Bryson, G. (2018). Cybernetics and contingency, codes and programs: an account of social system thinking in law and legal theory today. Doctorate of Philosophy (Ph.D.) in law, Birkbeck College, University of London.

Bunge, M. (1974). La ciencia, su método y su filosofía. Buenos Aires: Siglo Veinte.

Bunge, M. (1983). La investigación científica. Barcelona: Ariel.

Bunge, M. (1997). Epistemología. México DF: Siglo XXI.

Bunge, M. (1999). Las ciencias sociales en discusión. Buenos Aires: Sudamericana.

Bunge, M. (2004) Emergencia y convergencia. Novedad cualitativa y unidad del conocimiento. Barcelona: Gedisa.

Cadenas, H., Mascareño, A., Urquiza, A. (2012). Niklas Luhmann y el legado universalista de su teoría. Aportes para el análisis de la complejidad social contemporánea. Santiago de Chile: RIL Editores.

Cadenas, H. (2015). The reality of ontologies in Luhmann`s works. Constructivist foundations, 10(2), 210-211.

Cadenas, H., Arnold, M. (2015a).The autopoiesis of social systems and its criticisms.Constructivist foundations, 10(2), 169-176.

Cadenas, H., Arnold, M. (2015b). Author’s response: On the criticisms against the autopoiesis of social systems. Constructivist foundations, 10(2), 196-198.

Cardoso, F.H., Faletto, E. (1969). Dependencia y desarrollo en América Latina. México DF:Siglo XXI.

Demeulenaere, P. (Ed.) (2011). Analytical sociology and social mechanisms. New York: Cambridge University Press.

Elster, J. (1984). Marxismo, funcionalismo y teoría de juegos. Alegato en favor del individualismo metodológico. Zona abierta, 33, 21-62.

Fallding, H. (1976). Explanation theory, analytical theory, and the ideal type.EnK. Thompson, J. Tunstall (eds.), Sociological perspectives. London: Penguin books.

Gibert, J. (2006). La complejidad en ciencias sociales: ¿tema matemático, filosófico, científico o jerga posmoderna? Revista Integra, 10, 67-75.

Gibert, J. (2015). Perspectivismo y verdad en sociología: Bourdieu y Giddens. Cinta de Moebio Nº 52, Marzo: 69-78.

Gibert, J., Correa, B. (2001). La teoría de la autopoiesis y su aplicación en las ciencias sociales. El caso de la interacción social. Cinta de Moebio, 12, 175-193.

Hempel, C. (1988). La lógica de la explicación científica. Barcelona:Paidos.

Joseph, J., Kennedy, S. (2000). The structure of the social. Philosophy of the social sciences, 30(4), 508-527.

King, R. D. (2014). Does social systems theory need a general theory of autopoiesis? Constructivist foundations, 10(2), 183-185.

Laurent, H. (1908). Statistique mathématíque. París: Octave doin editeur.

Luhmann, N. (1986). The theory of social systems and its epistemology: Reply to DaniloZolo´s critical comments. Philosophy of the social sciences, 16(1), 129-134.

Luhmann, N. (1990). The cognitive program of constructivism and a reality that remains unknown. EnDelanty, G. y Strydom, P. (Eds.) (2003). Philosophies of social sciences. The classic and contemporary readings. Philadelphia: Open University Press.

Luhmann, N. (1991). Sistemassociales. México DF: Editorial Iberoamericana.

Luhmann, N. (1996). La ciencia de la sociedad. México DF: Editorial Iberoamericana.

Luhmann, N. (1998a). Teoría de los sistemas sociales. México DF: Editorial Iberoamericana.

Luhmann, N. (1998b). Teoría de los sistemas sociales II. México DF: Editorial Iberoamericana.

Luhmann, N. (2005). Confianza. U. Iberoamericana/Anthropos: Barcelona.

Luhmann, N. (2006). La sociedad de la sociedad. México: Herder.

Luhmann, N., Vallejos, A. y Estrada, M. (2009). Causalidad en el sur. Estudios sociológicos, 27, 3-29.

Mandel, E. (1975). Late capitalism. London: New Left Books.

Maturana, H., Varela, F. (1995). De maquinas y seres vivos. Santiago de Chile: Editorial Universitaria.

Merton, R. K. (2002). Teoría y estructura sociales. D.F. México: FCE.

Mill, J. S. (1882). A system of logic, ratiocinative and inducted. 8th Ed. New York: Harper &Bros.

Osorio, F., Arnold, M., González, S., Aguado, E. (2008). La nueva teoría social en Hispanoamérica. Colección pensamiento universitario N° 11. Toluca: UAEM.

Padgett, J., Powell, W. (2012). The emergence of organizations and markets. New Yersey, USA and Oxford, UK: Princeton University Press.

Provost, W. (1985). Contingency and complexity in the social theory of NiklasLuhmann. International journal of general systems, 12(1), 39-53.

Rasch, W. (2013). Luhmann’s ontology. En la Cour, A. y Philippopoulos-Mihalopoulos, A. (Eds). (2013). Luhmann Observed. Radical Theoretical Encounters. Basingstoke, UK: Palgrave Macmillan.

Rodríguez, D. (2005). Nota a la versión en español. En N. Luhmann, Confianza, pp. VII - XXVII. U. Iberoamericana/Anthropos: Barcelona.

Rodríguez, D. (2006). La sociología y la teoría de la sociedad. En N. Luhmann, La sociedad de la sociedad, pp. IV - XXII. México: Herder

Rodríguez, D., Arnold, M. (1991). Sociedad y teoría de sistemas. Santiago de Chile: Editorial Universitaria.

Rudner, R. (1966). Philosophy of social science. Englewood cliffs: Prentice-Hall.

Schütz, A., Natanson, M. (ed.) (1962). Collected papers, I: The problema of social reality. The Hague: Martinus Nijhoff.

Schütz, A., Luckmann, T. (1973). Las estructuras del mundo de la vida. Buenos Aires: Amorrortu.

Searle, J. (1995). The construction of social reality. New York: The free press.

Searle, J. (2001). Mente, lenguaje y sociedad. Madrid: Alianza Editorial.

Searle, J. (2010). Making the social world. Oxford: Oxford University Press.

Tada, M. (2020). How Society Changes: Sociological Enlightenment and a Theory of Social Evolution for Freedom. The American Sociologist (online).

Turner, J. (1991). Teorizar analítico. En A. Giddens, J. Turner et al. (Eds.) La teoría social, hoy, pp. 205-253.Madrid: Alianza editorial.

Urrestarazu, H. (2014). “Towards a consistent constructivist general systems theory”. Constructivistfoundations, 10(2), 180-183.

Venables, J.P. (2016). Aportes para una ontología social realista. Cinta de moebio, 56, 172-186.

Viskovatoff, A. (1999). Luhmann´s theory of social systems. Philosophy of the social sciences, 29(4), 481-516.

Von Bertalanffy, L. (1993). Teoría general de los sistemas. México DF: FCE.

Wallace, W. (1983). Principles of scientific sociology. New York City: Aldine.

Wan, P. Y. (2011). (Re-)Problematizing the Luhmannian constructivist systems approach: A Bungean intervention. Current Sociology, 59(6),696–716.

Wang, Q. (2020). The cultural foundation of human memory. Annual Review of Psychology, 72 (online).

Wagner, G. (1997). The end of Luhmann´s social system theory. Philosophy of the social sciences, 27(4), 387-409.

Zolo, D. (1986). Function, meaning, complexity: The epistemological premisses of Niklas Luhmann's sociological enlightenment. Philosophy of the social sciences, 16(1), 115-127.


Copyright (c) 2021 Humanities Journal of Valparaiso

Creative Commons License
This work is licensed under a Creative Commons Attribution-NonCommercial-NoDerivatives 4.0 International License.